Drager ebola hoeft niet per se ziek te worden

Mensen kunnen ebola oplopen zonder er ziek van te worden, blijkt uit een nieuwe studie. Of zij het virus ongemerkt op anderen overdragen, is onduidelijk.

Ebola is in 70 tot zelfs 90 procent van de gevallen dodelijk, maar in een dorp in Sierra Leone lopen twaalf mensen rond die besmet raakten met het ebolavirus zonder dat ze daar iets van merkten. Dat schrijven onderzoekers van de Amerikaanse Stanford Universiteit deze week in PLOS Neglected tropical Diseases.

Er waren al vermoedens dat sommigen tijdens de recente ebola-epidemie het virus opliepen zonder ziek te worden, maar hard bewijs ontbrak. De onderzoekers deden hun ontdekking in Suduku, een dorp met ongeveer 900 inwoners dat eind 2014 getroffen werd door ebola. Er werden destijds 34 gevallen van ebola gerapporteerd, nog eens 194 dorpelingen moesten in quarantaine. Medisch antropoloog Eugene Richardson en collega's vroegen die laatsten of zij symptomen zoals koorts of diarree hadden gehad en namen bloed af

Veertien dorpelingen hadden anti-lichamen tegen het ebolavirus, bleek uit het bloedonderzoek. Dat duidt erop dat zij het virus ooit onder de leden moeten hebben gehad. Twee van hen herinnerden zich dat ze ten tijde van de epidemie koorts hadden gehad, de andere twaalf konden zich geen symptomen herinneren. Dat zou betekenen dat 25 procent van de ebolagevallen in het dorp zich symptoomloos, of op zijn minst onopgemerkt, heeft voltrokken. Dat sluit aan bij een theoretische schatting die andere onderzoekers eerder al maakten.

Erik van Gorp, hoogleraar klinische virologie in het Erasmus MC Rotterdam, noemt het een belangrijke studie. 'Er is een aantal ziekten waarvan we niet goed weten hoeveel mensen die krijgen zonder symptomen en ebola is daar één van.' De studie in Suduku betekent volgens hem zowel goed als slecht nieuws. 'Het is gunstig om te weten dat er mensen zijn die het virus zelf kunnen klaren. Maar het is zorgwekkend dat ze in theorie dus ook besmettelijk kunnen zijn zonder het zelf te weten.'

Ebola wordt overgedragen via lichaamsvloeistoffen zoals ontlasting, bloed, zweet en braaksel. Iemand is besmettelijk zo gauw hij ziekteklachten krijgt, maar minder duidelijk is wat er gebeurt als iemand de klachten niet krijgt. Mogelijk is de geïnfecteerde van het virus af voordat het zich met de lichaamsvloeistoffen gaat afscheiden. Maar het is ook denkbaar dat hij in die periode wel besmettelijk is. 'Er staan dus nog wel wat vragen open', zegt Van Gorp. 'Een studie als deze toont in elk geval aan dat goede surveillance belangrijk is, ook van mensen die niet ziek zijn.'